流動網絡無線工程的困局

筆者自大學畢業後進入流動網絡無線工程,曾在營運商及設備生產商工作過,轉眼間快十年了。剛入行時仍是3G泡沫後期,大家還未感受到手機上網的用處,行業仍然為早年3G的過度投資感到苦惱。之後 iPhone 的出現,令大眾漸漸感受到手機上網有何用處,數據業務開始急速上升,行業走出了困局。3G的擴充,3.5G的網絡提升,4G網絡建設,4.5G速率競賽,這行業繼2G後再次進入急速發展期。在這十年中,我曾參與過網絡建設、網絡監控及營運、設備配置、實驗室測試、規劃設計等不同崗位,雖然是集中在無線範籌,但總算接觸了不少工作類型。

在外界看來,這行頭前途一片光明,生機無限。每當我告訴朋友其實整個行業都在萎縮、在凍結、在裁員,一片愁雲慘霧,大家都感到難以置信。筆者在這裏與大家分享一下這行業在香港面對的困局,希望拋磚引玉聽一下各方朋友的見解,交流一下。

1. 網絡建設的週期與人手問題

流動網絡工程—尤其是無線工程—所需要人手,往往有很大波動。以香港為例,每間手機台約有一千至二千個基站,每個基站都有運算設備、電磁波處理設備、天線等,而背後亦有光纖傳輸網絡,連接機樓的中央處理核心網絡,再連接其他電話服務商及互聯網。過去的網絡換代都大約相隔十年,九十年代初建設2G網絡,2000年後開始建設3G網絡,2010年後開始建設4G網絡。建網大約需要兩至三年,這兩三年人會需要大量人手,及後營運網絡所需要的人手就會大幅減少。網絡商及設備生產商經過過去二十幾年的經營,已充份掌握這種人手需求的變化。在剛過去的4G建網期,業界已大幅減少增聘固定員工,改為將建網工作外判。現在4G建網結束,5G仍未到來,整個行業都已凍結,暫停招聘,甚至裁員之聲四起。這亦是行業不斷催促5G盡快啟動的原因,希望縮短過去相隔十年一次建網的周期,但可以預見將來5G建網只會更大比重是採用外判形式完成。

2. 網絡營運自動化

4G網絡對比3G的差異,有一項是用家不會感受到的,就是大力推動網絡運作自動化。在4G的網絡架構設計中,加入了很多對自動化的支持,各種網絡設備的溝通更為全面,手機亦可以上報無線環境資訊幫助網絡優化。如此下來,很多過去需要人手進行的工作,都漸漸變得自動化。所以近年業界面對的人手縮減,除了4G建網結束之外,還要加上營運自動化帶來的影響。如果將所有自動化都付諸實行,現在建好基站後,一切配置其實都可以自動完成,之後基站亦可以在運作時不斷自動優化,亦可以自動監控網絡狀態。換言之,需要的人手就只餘下需要勞力的安裝工程工作,以及少量工程師去鑽研有特殊問題的個案。幸好現時網絡商對全自動化仍有戒心,否則人手縮減會更快。而隨着4.5G速率競賽的出現,網絡商要研究各種網絡提速特性的配合與應用,這方面仍需要工程人員去研究及測試,亦支撐了部份人手需求。但是5G將會更全面支援人工智能的應用,到時候不可避免地會對網絡營運人手有更大衝擊。

當年與筆者同時期入職的朋友,絕大部份已離開這個行業,甚至離開香港。而我,亦活在不斷裁員的陰影下,每逢月初就會有些電子郵件被彈回,說「收件人不存在」,就知道又有同事不幸被選中了,不知何時何月會輪到自己。就算能撐到一兩年後的5G建網,也幾乎可以肯定沒有運氣能再撐到6G。較為醒目的朋友,已轉移到其他有些近似的產業,例如軟件開發或無線裝置開發等,然後再尋找新的路向。

打個比喻,流動網絡工程就如一隻股票,我們投資了十年、甚至十幾年的青春,近年看着股價不斷下跌。有些朋友已經選擇止蝕離場,轉到其他行業。而仍然留在這邊的人,仍然期望這隻股有翻身的一日。5G究竟會是大翻身,還是另一個強行催谷的泡沫?我不敢抱太大期望。

以流動通訊而論,近年的發展趨勢展示手機產品往往比網絡更為穩定,沒有建網期之間的幾年真空期,無論何時何月都會有人買手機。而邁向5G及物聯網時代,網絡終端的類型會不斷擴大,不再局限於手機。很多人都在期待着,究竟物聯網何時會出現急速發展的轉捩點,何時會真正普及應用起來。我想,這或許這會是同業的一個出路。

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圖片來源:
https://pixabay.com/en/termination-cease-and-desist-letter-2473879/


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