網上的北京奧運2008


在網絡影片串流 (video streaming) 流行的時代,今屆奧運會亦有不少官方網上直播或重溫媒體,包括人所皆知的 YouTube。不過,奧組委方面對於網上串流仍是採用地區式授權,例如 YouTube 的奧運重溫就只會放送給沒有獨家授權媒體的地區,不會放送給在香港的朋友。如果香港的讀者們有留意廣告宣傳,或許都知道有線電視獲得了香港的網上奧運直播權。

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相對於其他地區,香港的網上奧運也有一點比較特出的,就是使用了 P2P 技術作廣播,減輕伺服器負擔。不過,有線電視使用的不是大家熟識的 PPStreamTVantsSopCast,而是由應科院 ASTRI 開發的 iShare。我嘗試尋找有關 iShare 的技術資料,不過看來香港的科技研發人員還是比較保守,一點也沒公開,連 ASTRI 的網頁也只提及 iShare 的合作商機,沒有多作介紹。就個人的簡略試用體驗而言,在點選頻道後大約二十秒內開始播放廣告,廣告後播放器上出現「Playing」字樣及開始播放奧運節目,有時候廣告未完就會直接切入奧運節目,估計廣告可能是直接由伺服器廣播至觀眾的電腦,而 iShare 則在廣告播放的同時開始預載 P2P 影像。在起初未播放廣告前,播放器沒有提示及只有黑色畫面,如能簡單地加上「Loading」提示會對使用者更貼心。iShare 可以快捷地靠 ActiveX 完成安裝,對 IE 使用者而言頗為方便,但在 Firefox 已達 15-20% 市場佔有率的今天 (本站訪客上月有 18.4% 為 Firefox 用家),只支援 IE 實在有點落後,我愛用的 Opera 亦不能使用 iShare。雖然有線電視亦提供了 Windows Media Player 9 作用另類選擇,但我嘗試時則出現 DRM 授權問題,未能播放 (見下圖)。其實既然 iShare P2P 系統能夠在 IE 上運作,倒不如同時推出軟件版本,像 PPStream、TVants 及 SopCast 一般,給觀眾提供一個不受瀏覽器限制的收看途徑。

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不過,總體而言,我仍對網上奧運的收看率不太樂觀。觀乎 HKIX (香港互聯網交換中心) 連日來的流量統計,香港互聯網使用量沒有明顯增長 (見下圖)。對比 2006 年世界盃以及 2007 年的英國足總盃 出現香港網絡流量明顯提升,奧運雖然在社會上較前二者受歡迎,但在網上觀看奧運的觀眾則看來為數不多,甚至在奧運開幕當晚出現網絡流量下降,估計是由於大部份市民皆在電視收看開幕禮,導致互聯網使用者比平日為少。粗略估計,一方面奧運可以在兩個免費電視台收看,令觀眾看 P2P 的意慾大減,同時很多人都將看奧運作為家庭活動,在客廳的電視螢幕觀看會更有氣氛,都是次奧運的網上收看率偏低的原因。其實要提高收視率也不無對策,例如有線電視其實可以專門播放兩家電視台所忽視的比賽項目,在整體節目安排及宣傳上都採取針對性策略,以吸納某些體育項目的社群。不過就我個人所接觸到的媒體而言,有線電視並未全力催谷其網上奧運頻道,或許只是當今次為一個試驗項目,為日後商業應用 P2P 廣播作準備。

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(題外話:有人知道八月六日網絡流量大增是甚麼原因嗎?)

有線電視採用了 P2P 廣播雖然在技術上較為先進,但是同時也令他們的網上奧運服務未能貼近互聯網對串流影片的使用習慣:embedding。YouTube 所帶給網上影片的革新,除了是人人也可以上載之外,也推動了影片嵌入技術的流行。看過甚麼有趣的短片,大家現在都可以很方便地嵌入到自己的網誌或日記內,或嵌入到討論區上與網友分享。在奧運熱潮下,大家都可能有不少難忘鏡頭,很想像 YouTube 短片一般與其他人重溫。以香港網誌、日記及討論區的流行,如果有線電視有提供類似服務,相信會是一個頗大的市場。不過,現階段還未聽聞有基於 P2P 的類似服務,加上有線電視的網上奧運是以廣播形式發放,相信無法提供此項服務。

繼這次奧運開展了香港的商業 P2P 影片廣播應用,相信日後兩大收費電視台播放其他運動比賽 (尤其是足球) 時也可能會嘗試推出類似服務,以吸納網上觀眾群以增加廣告收益。如果在技術改進之餘能為使用者帶來方便易用的介面,我想官方的 P2P 直播要取代現時的非官方 P2P 直播也並非難事。

Update@26/08/2008:剛好 ZDNet 也有文章談外國的網上奧運直播,主要談播放器技術:
ZDNet – Olympics set the stage for Web tech fight

參考網頁:
Jan’s Tech Blog – 網上看奧運
WIRED – Watch the Olympics Online
Official International Olympic Committee press release – IOC launches Beijing 2008 Olympic Games online Channel
HKIX Switching Statistics
Charles Mok 可圈可點 – 從世界盃看有線電視服務
Charles Mok 可圈可點 – HKIX的啟示:另類點對點


3 thoughts on “網上的北京奧運2008

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